Les anciennes arènes romaines - 2 Réhabilitation du site et archéologie (1987à 2005)
Recherche du sol d'origine de la galerie antique
Archéologue   technicien   de   l'A.F.A.N en      cours      du      dégagement      des différentes     strates     de     remblais     de terre      hétérogènes      et      superposés couvrant   le   sol   de   la   galerie   antique. Le   plus   ancien   niveau   de   circulation sera        péniblement        atteint        une quarantaine   de   centimètres   plus   bas malgré les infiltrations pluviales. Ce      sol      antique      ayant      pourtant longuement    subit    le    passage    d'une foule       d'individus,       ne       fournira étonnamment   que   de   rares   fragments de   céramiques,   d'éléments   ou   d'objets antiques identifiables.
Extension de la fouille et constat du pillage du bâti antique
Le   dégagement   de   cette   zone   met   en évidence       la       démolition       et       le dépouillement                          organisé postérieurement,   total   ou   partiel,   des structures      antiques      à      l'abandon définitif     de     l'amphithéâtre     romain pour des raisons inconnues.
Paroi antique ou réaménagement postérieur ?
Vestige    d'une    paroi    du    monument antique     d'origine     ou     réemploi     de matériaux        récupérés        pour        un aménagement postérieur (?) Cette    base    de    mur    rencontrée    dans une   cave   voûtée   s'ouvrant   au   nord   de l'arène,    elle    même,    a    été    utilisée comme    soutènement    de    l'immeuble de   l'Hôtel   de   La   Mercy.   Cette   solide construction   repose   sur   une   fondation de   galets   informels   liés   au   mortier   et partiellement        superposée        d'une enfilade    de    gros    blocs    de    calcaire (Opus      quadratum),      eux      mêmes rehaussés   de   plusieurs   rangs   de   petits moellons    de    calcaire    rectangulaires (opus   vittatum)   assemblés   et   jointés   à la chaux.
Ce    plan    montre    l'état    général    des vestiges    de    l'amphithéâtre    antique dessinés    en    1628    par    Rulman    et Barral,         architectes         antiquaires mandatés   par   le   roi   de   France   pour inventorier   les   vestiges   antiques   ou exceptionnels      existants      dans      les provinces        du        royaume        dont notamment         ceux         situés         en Languedoc. La   présence   de   l'amphithéâtre   ou   des arènes   romaines   dans   le   bourg   Saint Jacques,    (Section    LX    du    cadastre actuel   de   Béziers),   est   connue   depuis plusieurs   siècles   ainsi   que   ses   lignes générales       classiques       qui       sont absolument    conforment    aux    règles architecturales           romaines           de l'antiquité   (Dixit   C.   Olive,   D.R.A.C.- S.R.A.) Les   éléments   structurels   présentés   sur   ce   superbe   croquis   sont   tous   analogues   et   conformes   à   ceux observés   et   vérifiés   postérieurement   lors   des   interventions   réalisées   sur   ce   grand   édifice   romain depuis 1991. On   remarquera   plus   particulièrement   les   bases   de   pilastres   dessinées   sur   ce   document   du   XVIIéme siècle    qui    correspondent    exactement    à    la    seule    et    unique    base    de    pilastre    rescapée,    découverte fortuitement   en   1990   sous   la   place   du   Cirque,   enfouie   au   dessous   d'un   monceau   de   ruines   et   de gravats   probablement   abandonné   sur   place   lors   du   démantèlement   et   de   la   récupération   totale   ou partielle des pierres de l'édifice romain représentant une certaine valeur marchande ou économique.
En   été   1990   un   suivi   de   travaux de      la      Lyonnaise      des      Eaux intervenant      sur      les      réseaux souterrains   parcourant   le   sous   sol de   la   Place   du   Cirque   est   gratifié par   la   mise   à   jour,   aux   environs de   -160/-200   cm   de   profondeur, d'un   entassement   de   gravats,   de galets,   de   nodules   de   chaux   et   de moellons    de    calcaire    provenant du       démontage       ancien       du monument   antique.   Celui-ci   sera à   moitié   dégagé   mais   mettra   en évidence,   sur   moins   de   2   m   de longueur        et        une        largeur incertaine,   la   base   d'une   section de   paroi   intérieure,   coté   est,   de l'ambulacre   elliptique   parcourant autrefois   tout   le   rez   de   chaussée de l'amphithéâtre. Cette    portion    de    mur,    haute    de quelques   60/80   cm,   est   construite en     petit     appareil     de     calcaire (Opus    vittatum)    aux    joints    de chaux   ferrés   et   peints   en   rouge. Elle    forme    un    angle    droit    avec une     seconde     section     de     mur quasi-écroulé         indiquant         la proximité     de     l'embrasure     d'un ancien      couloir      de      vomitoire transversal ayant permis un accès aux étages supérieurs et aux gradins. Localisé   vers   environ   -230   cm   sous   le   niveau   de   la   place   actuelle,   l'angle   de   jonction   de   ces   deux   murs ruinés   se   signale   par   l'assise   carrée   et   massive,   en   calcaire   monolithe,   d'une   grosse   base   de   pilastre, restée   miraculeusement   en   situation   et   portant   sur   trois   de   ses   cotés   plusieurs   rangs   superposés   de moulures   en   cordon.   Exacte   réplique   des   bases   de   pilastres   représentées   en   1628,   elle   est   posée   sur   une épaisse   dalle   de   calcaire   carrée   fixée   sur   un   sol   en   béton   de   tuileau   portant   des   traces   d'usures   laissées par de nombreux passages de piétons.
Cliché    exposant    l'extension de    la    surface    des    fouilles accolée   à   l'est   des   ruines   de vomitoires   récemment   mis   à jour     et     à     l'arrière     de     la bordure      sud      de      l'arène, effectuée           pour           une appréciation   des   risques   de possibles      autres      vestiges antiques          éventuellement enfouis     dans     ce     secteur bouleversé         et         encore inobservé. Dans     ce     secteur,     il     sera constaté   une   absence   totale de   restes   de   constructions   antiques   incluant   une   importante   partie   du   mur   podium   qui   pourrait confirmer   un   pillage   organisé   méticuleusement   sur   le   monument   romain   après   son   abandon présumé autour de la seconde moitié du IIIéme siècle après J.C. Le   retrait   de   150   à   200   cm   de   remblais,   plus   ou   moins   anciens,   révélera   des   stigmates   de   murs agencés   avec   des   galets   et   des   fragments   ou   éclats   de   calcaire   liés   avec   de   l'argile   et   associés   à   des armatures    de    cloisons    en    torchis    indiquant    une    petite    concentration    d'humbles    habitations, d'enclos,   d'ateliers,   de   fosses   ainsi   que   des   petits   fours   à   céramique   et   de   métallurgie   effondrés   sur place
Traces d'habitations rudimentaires médiévales
**Notes   :   Ces   indices   de   bâtis   rudimentaires   laissent   entrevoir   plusieurs   périodes   d'occupations épisodiques   du   haut   moyen-âge,   regroupant,   peut   être,   un   petit   nombre   d'artisans   et   leurs   familles, mais   ne   fourniront   que   peu   d'indice   permettant   d'obtenir   une   chronologie   fiable   et   des   précisions sur les occupants de cette zone.
canton Béziers 1
Henri Bec et Isabelle des Garets  conseillers départementaux